Publié par : Claude Marchis | 20 octobre 2010

Les exoplanètes (version article du Tarn Libre)

Astronomie

Les exoplanètes

Une conquête de nouveaux mondes

La voûte céleste par une nuit claire sans nuages nous offre un spectacle féérique mais elle est aussi un lieu de découvertes à la limite de notre imagination. Dans ce domaine, les frontières de l’inconnu ne cessent de s’estomper et les chercheurs ont montré depuis déjà quelques années l’existence de planètes bien au-delà de notre système solaire : les exoplanètes. Ce monde que nous contemplons est d’une grandeur incommensurable. L’étoile la plus proche, la bien nommée Proxima est à une distance de quatre années-lumière. Autrement dit, sa lumière met quatre ans à nous parvenir. Comme notre étoile, le Soleil, elle fait partie d’un amas d’étoiles, la galaxie de la Voie Lactée, qui contient des milliards d’ étoiles et qu’on apercevrait hors de notre système galactique comme un disque enflé en son centre. Sa taille est telle que la lumière met cent mille années à la parcourir dans sa longueur et quelques milliers d’années pour traverser son épaisseur. Ce que nous croyons observer comme étoiles, ce sont parfois des galaxies, observables à 2 millions d’années-lumière comme la Nébuleuse d’Andromède ou à 200 millions d’années-lumière comme les Nuages de Magellan visibles dans l’hémisphère sud. Le vertige commence… Ces dimensions d’espace, de temps, d’énergies dépassent notre entendement.

Cela n’effraie pas les astrophysiciens. Au contraire, les recherches s’accélèrent dans cet univers de milliards d’étoiles et l’illusion d’une duplication de notre système planétaire s’est installée. L’aventure a commencé au début des années 80, par la révélation d’un disque gazeux autour de l’étoile Bêta Pictoris, présageant la présence de planètes autour de cette étoile de la constellation du Peintre. Ce fût la première découverte d’un système planétaire, qui ne pût être validée à cette date mais qui entraîna une accélération de techniques et de moyens d’investigations. En 1995, Michel Mayor et Didier Queloz de l’observatoire de Genève purent valider la première exoplanète qui gravite autour de Pégase (Pégase 51) à 40 années-lumière de notre bonne vieille terre, en une période révolution de 4,2 jours. Ils avaient utilisé un télescope d’1,20m en Haute Provence.

Ce fût le début d’une manne de découvertes. Parmi elles, on relèvera, le premier système à plusieurs planètes qui fût détecté dans la constellation d’Andromède; Upsilon, le second, un système à cinq planètes autour de l’étoile 55 A de la constellation du Cancer. Jusqu’à présent, ces moyens d’investigation ne pouvaient que repérer des planètes de taille importante, comparables à celle de Jupiter. Cependant, en 2005, des équipes de l’ESO et de la NASA offrirent des images au télescope VLT (Very Large télescope) et au télescope spatial Spitzer équipé d’un dispositif à infra-rouge, des images exceptionnelles d’exoplanètes. Dernièrement en aout 2010, une équipe européenne de l’observatoire de Genève annonçait l’existence de 5 planètes autour de l’étoile nommée HD10180, visible en hémisphère sud, à 127 années-lumière : un bond dans cette conquête car, après plusieurs mois d’observations sur le télescope de 3,60m de La Silla au Chili , il révélait un système d’une configuration comparable à celle de notre système solaire en dimensions, nombre de planètes, âge, température.

Près de 500 planètes ont été découvertes à ce jour, on en détectera probablement des millions. Cependant la question de la vie extra-terrestre reste posée. L’existence d’exoplanètes est un premier pas, nécessaire dans cette espérance de nouveaux mondes. Comme un jeune chercheur français astrophysicien de la SETI Carl Sagan en Californie, ne peut-on pas parier sur une fiction qui devienne un jour réalité ? Et qu’enfin la civilisation de Pandora décrite dans le film Avatar plus qu’une illusion, devienne un possible.

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