Publié par : Claude Marchis | 30 mai 2011

Un rover sur Mars à la recherche de la vie

Publié dans le Tarn Libre du 3 juin 2011

 

Le rover Curiosity

L’apparence rouge de notre planète voisine lui a valu une bien mauvaise renommée. Elle a hérité du nom romain du dieu de la guerre, et bizarrement toutes les civilisations anciennes, Babyloniens, Égyptiens, Hébreux, Hindous, Chinois , toutes lui prêtèrent également ce caractère saignant et cruel. Il y a quelques années, elle avait frappé notre imagination et l’invasion éventuelle des Martiens fait encore frémir certains nostalgiques de la science-fiction. Pourtant, elle est celle qui présente le plus de similitudes avec la Terre. Quatrième planète à partir du soleil, deux fois plus petite que la Terre, dix fois moins lourde, elle tourne sur elle-même en un peu plus de 24h avec un cycle « annuel » de 682 jours. Son sol rocheux désertique et poussiéreux, composé d’oxyde de fer qui lui vaut cette illustre couleur rouge, est marqué de cratères, de rifts, de vallées. Son axe de rotation oblique lui fait connaître des saisons prononcées avec une température allant de -131 à -3°C. Du fait de sa proximité relative elle fût continuellement observée au cours de missions américaines, soviétiques, européennes au moyen de sondes en survol, satellites, atterrisseurs ou véhicules téléguidés depuis la Terre nommés « rover ».

La vie sur mars

Des grandes interrogations ont jalonné l’exploration de Mars : l’existence d’atmosphère, de présence d’eau, de présence de trace de vie. En 2004, le rover Opportunity permit d’établir l’existence et la composition d’une atmosphère de dioxyde de carbone à 95%, de méthane et de traces d’eau annonciateurs de vie organique et en 2008 un atterriseur de la mission Phenix, confirma la présence de glace dans les calottes polaires. Seule la question d’une vie sur cette planète asséchée où les volcans n’ont quasiment plus d’activités, où des tempêtes hivernales avec des vents de 400 km/heure soulèvent des nuages de poussières ocrées, reste encore une énigme. La NASA, en lançant à la fin de cette année un nouveau véhicule de reconnaissance sur la planète rouge espère apporter la preuve d’une existence antérieure de vie. Ce sera le troisième rover, après Spirit et Opportunity. Spirit, lancé en 2003, atterri en 2004, conçu pour une exploration de 90 jours, a parcouru en fait près de 8 km avant de s’enliser définitivement en mars 2010. Opportunity, lancé en 2003 et opérationnel en 2004, progresse dans le sud à 100m par jour et transmet des informations et des images d’un paysage désertique de dunes sableuses, de collines et de cratères. Il a, à ce jour, parcouru une vingtaine de km et découvert une météorite. Ces engins disposant de six roues articulées pour franchir les obstacles sont mus par énergie solaire. Ils possèdent à bord une caméra et divers équipements pour mesurer les compositions chimiques et minérales de l’environnement. Le nouveau rover qui sera lancé en novembre avec un poids de 775 kg , soit cinq plus lourd que Spirit, disposera d’une sonde capable de perforer les roches pour étudier leur composition interne. L’objectif de cette mission nommée Mars Sciences Laboratory sera d’établir la présence des conditions de vie antérieure par la présence de molécules organiques ou de faibles niveaux de composés organiques. Dans ses tâches quotidiennes téléguidées par les chercheurs sur terre, l’astromobile répondra au nom de Curiosity, nom de baptême proposé par Clara, une fillette de 12 ans, suite au forum organisé par la NASA. En faisant l’éloge de cette qualité essentielle, elle enthousiasma le jury.

Une énorme documentation de la planète rouge est disponible sur internet. Les amateurs pourront s’y référer en consultant le site internet wikipédia excessivement précis sur ce sujet ou aller sur le site « Mars exploration program » , ou encore si l’on veut s’amuser, accéder au portail « Be a Martien ».

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